ELLIS ISLAND, het immigratiecentrum in New York

~ ~ ~ ~

Dit is een uittreksel van mijn artikel, met kleine foto's. Je vind het volledige artikel met beschrijving en grote foto's in mijn e-book View America: Mid Atlantic

In de serie reisverhalen VIEW AMERICA behandelt dit boek Delaware, Maryland, New Jersey, New York, Pennsylvania en Washington D.C. Elke staat wordt beschreven met een korte historische achtergrond en zijn belangrijkste bijzonderheden, landschappen en toeristische attracties.

Het is geen traditioneel reisverhaal, maar een niet-commerciële en min of meer objectieve chroniek van een diepgaande exploratie van deze staten. Mijn boek beschrijft geen logies, restaurants of entertainment, behalve wanneer deze deel uitmaken van het verhaal. Het is geïllustreerd met meer dan 120 full-sized foto's.

~ ~ ~ ~

Klein Oester eiland

Ellis Island was oorspronkelijk slechts een klein lapje grond van 1,32 ha in de New York Bay. De Indianen noemden het Kioshk of zeemeeuw-eiland. In 1630 kochten de Hollanders van Nieuw Amsterdam het van de Indianen, en ze noemden het Klein Oester eiland, aangezien het enkel geschikt was voor de kweek van oesters.

In de volgende jaren veranderde het eiland dikwijls van eigenaar. In 1780, tijdens de Amerikaanse Revolutie, kocht Samuel Ellis het eiland als grondspeculatie. Hij trachtte het verschillende malen door te verkopen, maar slaagde er niet in. Bij zijn dood in 1794 werd het gedeeltelijk geschonken aan de staat New York.

Militairen vonden het eilandje een ideale plaats om de haven te verdedigen tegen de Britten. In 1808 stond de staat zijn rechten af aan de federale regering voor 10.000 dollar, wat een zeer groot bedrag was in die tijd. In 1812 werd Fort Gibson gebouwd, net voor de aanvang van de oorlog met de Britten, maar het fort werd eigenlijk nooit gebruikt.

Een immigratiecentrum

Tussen 1857 en 1892 werden 8 miljoen immigranten ingeschreven in het Castle Garden Immigration Depot in beneden-Manhattan, juist over de baai. In 1890 besloot de administratie nochtans in de plaats daarvan Fort Gibson te gebruiken als immigratie-station voor New York.

De oppervlakte van het eiland was reeds vergroot door lozingen van stort tussen 1892 en 1934, en met de overtollige grond uit de graafwerken van de Metro en het Grand Central Station werd de oppervlakte verder uitgebreid tot de hedendaagse 11 hectare. Meer dan 500.000$ werd uitgegeven voor nieuwe immigratie-gebouwen.

In 1892 werd het nieuwe Immigration Center geopend, met 500 tot 850 mensen personeel. In 1897 werden alle gebouwen verwoest door brand, maar in 1900 was alles herbouwd. Deze maal kostte de heropbouw één miljoen dollar. Het concept was schitterend, maar al snel werd één klein foutje duidelijk; de installatie was berekend om 500.000 immigranten per jaar te verwerken, en dat bleek volslagen ontoereikend voor de vloed aan nieuwe inwijkelingen!

Gedurende de volgende 15 jaar voerde het personeel een ongelooflijk klimaat van corruptie en wreedheid, en men liet hen toe alle beslissingen eigenmachtig te nemen zonder dat enig beroep mogelijk was. Op een immense schaal werden de immigranten bestolen en beestachtig behandeld, vrouwen werden verkracht en kinderen werden mishandeld. Ondanks een zondvloed van klachten, knipperde geen enkele administratie, politie, bestuur of politieker zelfs maar met de ogen...

Ellis Island in 1905
Immigration station in 1905

Een gevangenis

Bij de aanvang van Wereldoorlog I kwam er abrupt een einde aan de immigratie, wegens het gevaar van vijandelijke infiltratie. De regering besliste derhalve de gebouwen voor meer nuttige doeleinden te gebruiken, en 1.500 Duitse zeelui en 2.200 "verdachte" spionnen en vreemdelingen werden zonder enige vorm van proces opgesloten...

Opnieuw een immigratiecentrum

In 1921 draaide de immigratie-molen weer op volle toeren en Ellis Island tekende opnieuw voor 500.000 immigranten. Een kleine anekdote; tussen 1892 en 1931 vroegen 63.141 Belgen de Amerikaanse nationaliteit aan.

Nochtans gingen steeds meer stemmen op om de immigratie te beperken, en in 1924 werd een Quota-systeem ingevoerd. Het vereiste een eerste onderzoek in het consulaat van het land van herkomst, een procedure die nog steeds de basis vormt van het huidige immigratie-systeem. Als gevolg verminderde de doorvoer van immigranten in Ellis Island zienderogen.

Tijdens Wereldoorlog II werden de gebouwen opnieuw gebruikt als gevangenis voor vijandelijke vreemdelingen. In 1954 werden de gebouwen gesloten en het jaar nadien werden ze overgedragen aan de General Services Administration. Tussen 1892 en 1954 werden 12 miljoen immigranten verwerkt!

Ellis Island 3 Ellis Island 4

Een monument

Ellis Island 5

Tijdens Wereldoorlog II werden de gebouwen opnieuw gebruikt als gevangenis voor vijandelijke vreemdelingen.

In 1954 werden de gebouwen gesloten en het jaar nadien werden ze overgedragen aan de General Services Administration.

Tussen 1892 en 1954 werden 12 miljoen immigranten verwerkt!

In 1965 werd het eiland tenslotte overgedragen aan het Statue of Liberty National Monument. Dit restaureerde de gebouwen, en heropende ze voor het publiek in 1990.

Video : Immigratie doorheen Ellis Island

~ ~ ~ ~