CASTLE IN THE CLOUDS

~ ~ ~ ~

Dit is een uittreksel van mijn artikel, met kleine foto's. Je vind het volledige artikel met beschrijving en grote foto's in mijn e-boek View America: New England

In de serie reisverhalen VIEW AMERICA behandelt dit boek Connecticut, Maine, Massachusetts, New Hampshire, Rhode Island en Vermont. Elke staat wordt beschreven met een korte historische achtergrond en zijn belangrijkste bijzonderheden, landschappen en toeristische attracties.

Het is geen traditioneel reisverhaal, maar een niet-commerciële en min of meer objectieve chroniek van een diepgaande exploratie van deze staten. Mijn boek beschrijft geen logies, restaurants of entertainment, behalve wanneer deze deel uitmaken van het verhaal. Het is geïllustreerd met meer dan 100 full-sized foto's.

~ ~ ~ ~

The Castle in the Clouds

In Moultonborough staat alles in het teken van vakantie en toerisme. De grote meren en de rollende heuvels bieden oneindige mogelijkheden voor alle denkbare zomer- en wintersporten.

De ingang van the Castle in the Clouds ligt op Route 171. Het weggetje dat toegang geeft tot de woning is slechts een eigenaardig, smal, steil en slingerend baantje tussen de bomen, waar men soms nog slechts 10 cm langs beide kanten van de wagen over houdt. Maar daarover later meer.

Onderweg naar de top vindt men de waterval van Castle Springs, een scenic viewpoint waar men mooie foto's kan schieten. De berg heeft tevens een natuurlijke waterbron, waar tot op heden nog steeds vers bronwater wordt gebotteld onder de naam "Castle Springs". Vanaf de parking neemt men een trolley of busje naar de woning.

Castle in the Clouds 2 Castle in the Clouds 3

Thomas G. Plant

Thomas G. Plant werd in 1854 geboren. Hij begon zijn carrière als schoenmaker en werkte zich geleidelijk op door zijn uitstekende en efficiënte werkwijze. Hij werd uiteindelijk zelf schoenfabrikant en zijn schoeisels kenden zo'n groot succes dat hij verschillende fabrieken oprichtte. Rond 1890 verkocht hij alles in één klap en hield er het lieve sommetje van 21 miljoen dollar aan over.

Op aanraden van zijn nicht kocht hij grote oppervlakten grond in Moultonborough, met een uitzonderlijk zicht over de Ossipee en Belknap Mountains en Lake Winnipesaukee. Uiteindelijk besloeg zijn domein een oppervlakte van 2.520 hectare. Het panorama op de top van zijn berg was zó mooi dat er regelmatig kijktochten werden georganiseerd, en de vele bezoekers telden er wat graag 25 cents voor neer.

Castle in the Clouds 1In 1911 besloot Plant er een statige woning te bouwen en hij huurde hiervoor verschillende architecten in. Hij was echter een perfectionist en tekende zelf de plannen voor de buiten- en binnenafwerking. Hij kwam onmiddellijk in de clinch met zijn architecten wegens zijn vele innovatieve en voor zijn tijd zeer vooruitstrevende concepten. Hij ontsloeg ze derhalve allemaal en zocht er andere op, die zijn ideeën wel wilden volgen.

Plant was een zeer bereisd persoon en gebruikte in zijn plannen een mengeling van vele Europese elementen, zoals bijvoorbeeld Spaanse pannen voor het dak, maar ook Engelse, Noorse, Zwitserse en Japanse materialen en invloeden. Hij wenste een huis dat de tand des tijds kon weerstaan en tekende alle gevels in granietblokken. Om deze te realiseren nam hij 1.000 Italiaanse steenkappers en metsers aan, die meer dan twee jaar aan het werk bleven! In 1913 was zijn Castle in the Clouds af, en het hele project had hem 1,5 miljoen dollar gekost.

De Woning

Maar laten we even terugkomen op dat eigenaardig smal en slingerend baantje. Tijdens de bouw had Plant de opdracht gegeven om twee wegen naar de woning aan te leggen. De eerste, smal en slingerend, leidde van de hoofdweg naar het huis. De tweede, een brede en comfortabele baan, leidde van het huis naar de bron en dan terug naar de hoofdweg. De arbeiders maakten beide banen echter met twee brede rijvakken.

Maar toen Plant terugkwam van een Europese reis was hij helemaal niet tevreden. Hij liet de eerste baan weer helemaal afbreken, en liet hen er het huidige kronkelige pad van maken! Zijn redenering was dat bezoekers hierdoor meer zouden geïmponeerd worden tijdens hun lange klim naar de woning...

Het meest uitzonderlijke aan de woning is het fenomenale uitzicht op de bergen, de vallei en de meren. Nochtans is ook het huis zelf meesterlijk getekend, en de prachtige en tijdloze English Cottage stijl oogt na 90 jaar nog steeds even fris en modern. Er zijn veel vensters, wat het interieur zeer licht en open maakt, in tegenstelling tot de toen heersende tijdgeest. Men ziet duidelijk dat de woning voornamelijk getekend werd als zijn hoofdverblijf, en niet om indruk te maken op andere vermogende families.

De afwerking is luxueus maar zeker niet protserig, met overal een serene afwerking in hout. De woning bevatte veel voor die tijd vooruitstrevende en ultra-moderne uitrustingen, zoals intercom, zelfreinigende ovens en een centrale stofzuiging. Ook het interieur verraadt Plant's hand, en geen enkele slaapkamer is ingesloten zonder venster. De meeste kamers zijn daarom achthoekig, wat de indeling soms wel wat eigenaardig maakt. Plant legde een golfterrein aan op het domein, en als volleerde ecologist voorzag hij zelfs de nodige schapen om het gras bij te houden!

Castle in the Clouds 4 Castle in the Clouds 5

De mens

Thomas G. Plant was klein van statuur met slechts 1,55 m lengte, maar als compensatie huwde hij met een dame, die 1,85 m groot was en maar liefst 27 jaar jonger... Hij was een persoonlijke vriend van Theodore Roosevelt, die regelmatig over de vloer kwam en zelfs zijn eigen kamer had in de woning. Teneinde zijn fortuin te beheren trachtte Plant in alle mogelijke projecten te beleggen, maar in tegenstelling tot zijn voorgaand geluk met zijn schoenen-imperium veranderde alles wat hij nadien aanraakte in modder.

Thomas PlantRoosevelt gaf hem verschillende financiële adviezen, maar diens kwaliteiten als adviseur bleken duidelijk kleiner te zijn dan zijn staatsmanschap... Hij prees Plant de aankoop van Russische staatsleningen van de Tsaar aan, maar na de Oktober-Revolutie van 1918 in Rusland waren deze geen cent meer waard. Nadien raadde hij Plant aan massaal te beleggen in suiker, maar op slag stortten de wereldprijzen ineen en verloor hij opnieuw zwaar. Tenslotte stortte Plant zich op de beurs, maar de crash van Wall Street in 1929 kraakte finaal zijn financiële ruggegraat.

Hij modderde nog tien jaar verder, maar in 1940 verkocht de bank zijn Estate aan drie beleggers. Deze richtten een bedrijf op voor de botteling van het bronwater, en Plant zelf mocht genadiglijk tot het einde van zijn dagen in zijn woning blijven wonen. In 1941 stierf Plant, na er 27 jaar te hebben gewoond.

In 1991 kocht de Lakes region Conservation Trust het hele eigendom, en meteen verkochten ze enige peperdure stukken land aan de oever van het meer, waarmee ze een groot deel van hun investering recupereerden. Nu bedraagt de oppervlakte van het domein nog steeds 2.080 hectare.

*** Lees meer over the Castle in the Clouds ***

~ ~ ~ ~